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MIT科技评论:区块链,未来去中心化经济的基础

我们都很清楚这样的一个事实:20世纪90年代,互联网泡沫经历了疯狂的过度膨胀,最终以损失数千亿美元的财富而告终。但是,我们很容易忽略的是,互联网繁荣时期的廉价资本为其基础设施提供了资金,这也是泡沫破裂后互联网创新得以建立的最重要基础。光纤电缆的铺设,3G网络的研发以及巨型服务器农场的建设——这些基础设施衍生出全球最先进的技术:算法搜索,社交媒体,移动计算,云服务,大数据分析,人工智能等等。

加密货币的剧烈波动和区块链概念的疯狂炒作背后,正发生着类似的事情。随着加密货币的价格从去年的巅峰高点一泻千里,区块链怀疑者们欢呼雀跃。然而,他们犯了和他们所嘲笑的加密货币拥趸一样的错误:将价格与内在价值混为一谈。我们还无法预测基于区块链技术的潜力产业将会如何,但我们相信它们将会存活下来,因为区块链技术本身就在创造一种无价的资产:信任。

追溯14世纪历史

14世纪,意大利商人和银行家开始使用复式簿记方法。采用阿拉伯数字使这种方法成为可能,这为商人提供了更可靠的记录保存工具,它让银行家在国际支付系统中扮演中间人的新角色。但是,为现代金融开辟道路的不仅仅是工具本身,还包括其融入当代文化的过程。

1494年,意大利方济会修士和数学家卢卡·帕乔利出版了一本关于数学和会计的手册,该手册提出了复式簿记,将其作为追踪账目的方式和一项道德义务。被称为“现代会计之父”的帕乔利是这样描述此义务的:商人或银行家得到一切有价值的东西,必须做出回馈,即使用抵消分录来记录单独的平衡值。使用抵消项来记录独立的平衡数值——贷方与信用相匹配,资产与负债相匹配。

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(图)“现代会计之父”意大利数学家卢卡·帕乔利

帕乔利这种带有道德义务的会计方式为这个备受贬低的商人职业提供了一种形式的宗教祝福。在接下来的几个世纪里,干净的账簿被认为是诚实和虔诚的象征,为银行家成为支付中间人铺平了道路,加速了货币流通。这为文艺复兴提供了资金,为资本主义的爆炸式增长铺平了道路,从而改变了世界。

然而这个系统并不能完全免疫欺诈。银行家和其他金融行为者经常违反保持诚实账簿的道德责任,现在依旧如此——不相信的话,你可以去问问美国金融巨骗伯尼麦道夫的客户或安然(Enron)的股东。而且,即使他们诚实,这种诚实也是有代价的。我们已经允许像银行,证券交易所和其他金融中间商这样的集中式信托管理者变得不可或缺,并让他们从中介变成了守卫者。他们收取费用,限制访问,制造冲突,抑制创新,并加强其市场支配地位。

然而,区块链技术的真正希望并不在于它能让你一夜暴富,也不在于让你有一种方法来保护你的财务活动免受政府的影响。

区块链真正的意义在于,它可以通过激进的、去中心化的记账方法大幅降低信任成本,并且最终为经济组织结构开创新的道路。

科技巨头的垄断

对信任和中间方的需求,使得诸如谷歌,Facebook和亚马逊这样的巨头能够将规模经济和网络效应转变为事实上的垄断。

新的簿记形式看起来可能像一种无趣的成就。然而,几千年来,追溯到汉谟拉比的巴比伦,分类账一直是文明的基石。这是因为社会所依赖的价值交换要求我们相互信任,例如我们拥有的、别人欠我们的以及我们欠别人的东西。

为了实现这种信任,我们需要一个共同的系统来追踪交易,这个系统为社会本身提供了定义和秩序。杰夫贝佐斯(亚马逊创始人兼CEO)是世界上最富有的人,阿根廷的国内生产总值为6200亿美元,世界上71%的人口每天生活费不足10美元,苹果股票的交易价格是该公司的每股收益的特定倍数——我们还能通过什么方式来获知这些消息呢?

区块链的特征

区块链(该术语经常被误用于不是真正区块链的东西)是一种电子分类账,即交易清单。这些交易原则上几乎可以代表任何东西。它可能是实际的金钱交换,比如在像加比特币等加密货币背后的区块链;它可以标记其它资产的交易,例如数字股票证书;它可以代表指令,如买入或卖出股票的指令;它还可能包括所谓的智能合约,这些合约就是电脑化的指令,如果符合某条件(如股票价格已跌至10美元以下),则接受指令做某件事情(如买入该股票)。

使区块链成为一种特殊类型分类账的原因是:它不是由一个单一的中央机构(如银行或政府机构)管理,而是在去中心化的网络中的多台独立计算机上以多份副本存储。没有一个实体来控制分类账。网络上的任何计算机都可以对分类账进行更改,但只能遵循“共识协议”规定的规则,这是一种数学算法,要求网络上的大多数其它计算机都同意这种更改。

一旦该算法达成共识,网络上的所有计算机就会同时更新其分类账的副本。如果其中任何一方试图在未达成共识的情况下向分类帐中添加条目,或者去追溯更改条目,则网络的其余部分会自动判定该条目是无效的。

通常情况下,交易被捆绑在一起形成一定大小的区块,通过密码锁链接在一起(因此称为“区块链”),它们本身也是共识算法的产物。这产生了一个不可更改的、共享的“真相”记录,如果它起初的设置正确,则这个记录无法被篡改。

在这个总体框架内存在许多变化。例如,存在不同种类的共识协议,并且,关于哪个类型的协议最为安全,人们经常会有不同意见;存在公开的、“无需许可的”区块链分类账。原则上,任何人都可以搭上计算机并成为网络的一部分。比特币和其它大多数加密货币就属于这种类型的区块链;还存在私人的,“需要许可的”分类账系统,不包含数字货币。它们可能会被一些组织使用,这些组织需要一个通用的记录存储系统,但需要彼此独立,而且可能并不完全相互信任,例如制造商和供应商。

它们之间的共同点是数学规则和坚不可摧的密码学,而不是对易犯错的人类或机构的信任,这是分类账公正性的保证。它是密码学家Ian Grigg所说的“三重簿记”的一个版本:即借方,贷方,和不可争辩的共享分类账。

去中心化与信任成本

在权衡当前经济体系的信任成本时,这种去中心化模式的好处就显现出来了。举个例子,2007年,雷曼兄弟公司报告的利润和收入创历史新高,均得到了其审计公司安永会计师事务所的认可。9个月后,同样的这些资产,突然急剧下跌,直接导致这家具有158年历史的企业破产,引发了80年来最大的金融危机。

很明显,此前的账本中所引用的估值是错得离谱的。后来,人们开始意识到,雷曼不是唯一拥有可疑数据及分类账的公司。美国和欧洲的银行支付了数千亿美元的罚款和结算,以弥补因资产负债表通货膨胀而导致的损失。这是一个强有力的警示:一旦最值得信任的中心化实体出现内部修改账目的情况,人们将为此付出高昂的代价。

这次危机是信任成本的极端例子。但是,在其它经济领域,这种成本也是根深蒂固的。比如,会计师的工作是将公司的分类账与其业务伙伴的账目进行核对,因为双方都不信任对方的记录。这是一个耗时,昂贵,但是必要的过程。

信任成本的其它表现形式不是人们正在做的事情,而是无法做到的事情。有20亿人被拒绝使用银行账户,这使他们无法融入全球经济,因为银行不信任其资产和身份记录。与此同时,人们希望物联网将拥有数十亿互动式自主设备,从而形成全新的效率。但是,如果这些设备之间的微交易需要有中央控制的分类帐作为昂贵中介,那么这将无法实现。关于这个问题如何限制创新,还有很多其它的例子。

这些成本很少被经济学界承认或进行分析,可能是因为账户核对等做法被认为是企业不可分割、无法避免的一部分(就像互联网之前的企业认为他们别无选择,只能支付大笔邮寄费发送月结账单一样)。或许,这个盲点可以解释为什么一些著名的经济学家很快就会否定了区块链技术。许多经济学家表示看不到这种技术成本的充分理由。然而,他们的分析通常不会将这些成本与新模式试图克服的、对社会影响深远的信任成本进行权衡。

然而,越来越多的人理解了这一点。自从比特币于2009年1月低调发布以来,其倡导者的行列已经从自由主义激进派扩展到包括前华尔街专业人士、硅谷科技专家以及来自世界银行等机构的发展和援助专家。许多人认为区块链技术的崛起是互联网经济中一个至关重要的新阶段——比互联网第一阶段更具变革性。

第一阶段的互联网变革使实体商业被更精简的数字中介所取代,但是,这一次,区块链挑战的是以盈利为目标的中间商的整体理念。

信任的需求、成本以及对依赖中间商来提供信息,这是谷歌,Facebook和亚马逊等巨头将规模经济和网络效应优势转化为事实垄断的原因之一。实际上,这些巨头是中心化分类账的管理者,可以这么说,在世界上最重要的“货币”(我们的数据)中,它们建立了大量的“交易”记录。这些记录被控制,也就意味着我们被控制了。

加密货币市场中类似淘金热潮是推翻这种根深蒂固的集中式系统的潜在希望。毫无疑问,大多数投资者可能只是希望能够快速致富,并不会去考虑技术的重要性。但是,像这样的狂热,尽管很不合理,并不是凭空产生的。就像过去的变革性平台技术的到来一样(例如铁路或电力),猖獗的投机几乎是不可避免的。这是因为,当一个伟大的新想法出现时,投资者没有参考的框架来估计它能创造或摧毁多少价值,或者决定哪些企业的输赢。

尽管在能够实现记录和存储客观真相的强大系统之前,区块链仍然存在重大障碍,但这些概念已经在实践和测试了。

去中心化经济的基础

自由访问的开源代码是构建未来去中心化经济的基础。

像IBM和富士康这样的公司正在利用“不可改变”的理念来解锁贸易融资,使供应链更加透明。这种透明度还可以让消费者获得更多关于所购产品的来源信息。例如,追溯一件T恤是不是在血汗工厂制成的。

另一个重要的新想法是数字资产。在比特币之前,没有人可以拥有数字领域的资产。由于复制数字内容很容易做到,而且很难禁止,因此MP3音频文件或电子书等数字产品提供商绝不会给予客户全部内容的所有权,而是将其出租并定义用户在许可范围内使用它,如果违反了许可规则,将受到严厉的法律处罚。这就是为什么你可以将亚马逊Kindle电子书的14天阅读权限借给朋友看,但是你不能出售电子书的内容。

比特币展示出价值可以是数字化的,同时具备可验证的独特性。由于没有人可以改变分类账,“重复支出”或复制比特币,因此可以将其视为一种独特的资产。这意味着可以代表任何形式的价值——例如财产契据或音乐曲目——作为区块链交易中的条目。通过这种方式对不同形式的价值进行数字化,人们可以引入软件来管理围绕它们运作的经济。

作为基于软件的项目,这些新数字资产可以被赋予某些“如果X,则Y”的属性。换句话说,资金是可以编程的。例如,你可以通过数字通证来支付租用电动车辆的费用,这些通证也可用于激活或禁用其引擎,从而实现智能合约的编码条款。数字通证与钞票或金属硬币等模拟通证完全不同,因为它们的用途属于不可知论的范畴。

使这些可编程的货币合同变得“智能”并不是因为它们是自动的;当银行按照程序说明让我们每月自动支付信用卡账单时,我们已经做到了这一点。“智能”的根本原因在于执行合同的计算机是由去中心化的区块链网络监控的。这就保证所有签署方都能够公平地执行智能合同。

例如,通过这种技术,一旦托运人和出口商使用的去中心化软件发出信号——数字货币付款或不可破解的加密付款承诺,他们的计算机就可以自动完成商品所有权的转让。双方都不需要信任对方,但仍然可以在不依赖第三方的情况下进行自动转账。通过这种方式,智能合约可以将自动化提升到一个新的层次,从而实现更加开放的全球关系。

可编程的资金和智能合约构成了社区为追求共同目标而自我管理的有效途径。他们甚至为“公地悲剧”(涉及个人利益与公共利益对资源分配有所冲突的社会陷阱)提供了一个潜在的突破——长期以来,人们普遍认为不能同时为自己的利益和共同利益服务。2017年,在波恩举行的联合国气候变化大会上,参加Hack4Climate的100名软件工程师提交的许多区块链提案中都证明了这一点。获胜团队正在开发一个名为Gain Forest的项目。这是一个基于区块链的系统,通过该系统,生活在雨林中的社区若进行了可以证明的恢复环境行动,捐赠者可以给予他们奖励。

区块链的现状与未来

尽管如此,这种乌托邦的、无阻力的“通证经济”还远未成为现实。中国,韩国和美国的监管机构已经对token发行人和交易商进行了严厉打击,认为这些货币更像是刻意避开证券法的投机性快速致富计划,而不是改变世界的新经济模式。这种观点并非完全错误:一些开发者已经在ICO中预售了token,但并未使用这些资金来构建和销售产品。诸如比特币和以太坊这些公开或“无需许可”的区块链也正在经历着成长的阵痛。比特币每秒处理的交易不超过7笔,交易费用有时会激增,这使得它费用高昂。

与此同时,银行等容易受到变革影响的集中式机构正在深入研究区块链。这些中心化的机构受到现行法规的保护,这些法规表面上是用来保证其诚实性,但无意中也增加了新创公司的合规成本。

这些规定,例如纽约金融服务局的“比特币牌照”对加密货币汇款新创公司施加了繁琐的报告和资本要求,成为新创公司进入市场的壁垒,从而保护了现有企业。

但事情是这样的:区块链技术的开源特性,它引起的兴奋以及潜在代币的价值不断上升,促使全球范围内充满智慧、热情和财务动机的计算机科学家努力克服这些限制。

技术将不断被改进——这是合理的设想。就像我们在互联网软件中看到的一样,开放的、可扩展的协议可以成为强大的创新平台。区块链技术的发展速度太快了,以至于我们没时间去考虑未来版本的改进——无论是比特币的基于加密货币的协议,以太坊的智能合同区块链,还是一些尚未发现的平台。

加密货币泡沫就像互联网泡沫一样,正在创造能够构建未来技术的基础设施。但也有一个关键的区别:这一次筹集的资金并不是承担物质性的基础设施费用,而是社会性的基础设施。

它为合作开发人员建立全球网络创造了激励机制,吸引了供应互动式迭代想法的人才,使其想法被编码为开源软件。这种可自由访问的代码将使得执行无数未曾想象的想法成为可能。这是未来去中心化经济的基础。

正如20世纪90年代中期很少有人能够预测谷歌,Facebook和Uber的崛起,我们现在也无法预测哪些基于区块链的应用将从这个泡沫的残骸中涌现出来,并统治去中心化的未来。但这就是应用可扩展平台可获得的东西。无论是互联网的开放协议还是区块链的算法共识和分布式记录的核心组件,它们的力量都在于为创新者提供全新的范式,让他们去想象和部署改变世界的应用程序。

在这种情况下,无论这些应用程序采取何种形式,都将瞄准目前在统治中心化经济的许多管理机构,并对它们发起变革性的冲击。


文章原标题:MIT科技评论:区块链,未来去中心化经济的基础  原作者:布洛克神探

根据国家《关于防范代币发行融资风险的公告》,大家应警惕代币发行融资与交易的风险隐患。

本文来自LIANYI转载,不代表链一财经立场,转载请联系原作者。

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